自动驾驶汽车接近上路水平 但挑战仍待解决

每日新闻源网

2018-01-26 05:18:46

一直以来,加州中央山谷以绵延数里的农场果园和水权之争而出名,而现在则是这里的高失业率。至于高科技?没那么多。

但是星期一,我在这里目睹了一种有可能极大重塑经济和社会的前沿技术——自动驾驶汽车。谷歌的自动驾驶车辆衍生公司Waymo在这里的一个废弃空军基地测试了其自动驾驶汽车。该公司邀请了数十名记者现场见证了测试,并亲自体验了无人驾驶汽车,一睹这一即将颠覆现实世界的技术。

Waymo的CEO John Krafcik告诉观摩的记者:“对于我们目前取得进展,我们感到非常激动。我们正在非常接近于完全自动驾驶汽车的实现。”至于到底有多接近,只能靠外部的人猜测了。当被问及我们何时能看到技术商业化的产品时,Krafcik拒绝置评。

未回答的问题

而Waymo的技术现在到底达到什么程度,我们也尚不清楚。Krafcik表示,公司正在多线并进,同时追求在货车运输、专车服务、合乘服务、最后一公里的连接和私人车辆方面取得突破。但是他拒绝透露公司在哪一个方向上更接近目标。

不过Krafcik确切表示,公司计划与Fiat Chrysler、Lyft和租车公司Avis等合作伙伴共同部署这项技术。他说,Waymo已经花了12到18个月的时间来建立这样的合作伙伴关系。

Krafcik说:“我们将自己的角色定位为推动者而非搅局者。”

Waymo一直专注研究的是所谓的4级别自动化。具有这一级别复杂度的汽车可以无需驾驶员辅助驾驶,但只能在相对受限的区域或条件下操作。作为其系统测试的一部分,该公司已经在亚利桑那州凤凰城郊外的钱德勒特定区域进行了完全自动驾驶汽车的测试。该公司希望能够逐步提升至5级别自动化,即自动驾驶汽车能够基本上在任何人类驾驶员可以行驶的地方行驶。

没有司机的汽车

我们记者从第一线目睹了Waymo 4级别技术目前所能达到的程度。Waymo让接受测试的自动驾驶汽车围绕测试基地行驶了大约10分钟,2英里的路程。

Waymo的测试地点是废弃的Castle空军基地,该军事设施曾在二战和冷战期间被用来培训飞行员,是美国战略空军司令部分支基地。在这块占地91英亩的旧基地上,该公司建造了一个交通网络,包含街道、交通圈、机动车道、人行道和铁道等,用于测试各种情形。

我们在Waymo工程师的陪同下坐上了该公司一辆特殊装备过的Chrysler Pacifica小型货车,全程只能看着货车绕着基地行驶。为了展示小型货车可以做什么以及如何处理现实世界的情况,Waymo让一些员工驾驶车辆经过我们,或者穿越马路,或者在车旁骑着自行车。

货车在这个环境下泰然自若的处理好了各种情形。我没有对我的安全或者周围的人的产生担心。虽然一开始对没有人坐在驾驶座上感到有点奇怪,但是很快我就习惯了。

让乘客放心

Waymo对汽车如何安抚乘客下了很大的心思,汽车会通过视觉和语言的暗示来与乘客沟通。在前排座位的后背上有一对显示屏,可以显示汽车行驶中的周围环境,比如其他汽车、行人、交通锥和红绿灯等。

该显示器的作用是向乘客表示汽车了解正在发生的事情,并能够根据汽车的变化改变视角。如果汽车正在向右转,视角将会向左移动显示汽车左边的道路状况,判断另一个方向的交通状况。除此以外,显示屏还可以显示消息来提供更多的信息。它们可能会显示该区域的速度限制,或者解释汽车正在避让行人。当你到达目的地时,显示屏会告诉你到达地点了。

Waymo的用户体验设计主管Ryan Powell表示,显示屏的信息显示是为了和乘客建立信任,让乘客感觉到Waymo是安全的,是值得信赖的。

未来的挑战

虽然Waymo的汽车表现优异,但是很显然,该公司仍然在技术和其他方面面临着许多挑战。Waymo的许多自动驾驶车辆测试是在相对温和的环境下进行的,包括旧金山的湾区。这些汽车并没有多少在冬天天气环境下行驶的经验。该公司正在努力解决这一问题。Waymo于上周宣布,它将在密歇根州测试自动驾驶车辆,尤其是测试它们在冰雪天环境下的性能。

自动驾驶车辆的另一个关键问题是它们如何处理现实世界中可能出现的异常情况。Waymo一直在努力用多种方式来解决这一问题,包括让汽车在真实道路上行驶,或者使用基地附近的数据来在计算机上进行模拟。

公司还面临着无数的非技术性问题,比如如何推销其技术,如何说服政府监管者让汽车上路。此外,还会有一些社会性问题,比如自动驾驶汽车的推出会如何影响工作,出租车、Uber、货车司机怎么办?

然后就是公众,公众是否准备好接受机器人汽车。即使公众表示接受,(Waymo的数据表明只有一半的人表示会接受)他们仍然会有很多问题,比如如何使用、工作原理、如何处理特定的驾驶情况。

光在这个方面,Waymo似乎就有很多工作要做。当被记者问道汽车如何处理路障等特定情况时,公司代表们给出了相矛盾的答案。有一位代表表示,只有路障被清楚了汽车才会移动。

我猜Waymo的工程师会有一个比这更好的答案。但是他们可能会发现非技术性的路障会和技术性的一样难以解决。


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